Anfallet riktades inledningsvis mot stadens flygplats och det inleddes efter det att regeringsstyrkan fått klartecken från den militärallians som leds av Saudiarabien.

"Vi är i ständig kontakt med alla parter för att förhandla fram lösningar för al-Hudaydah för att ta upp politiska, humanitära och säkerhetsrelaterade frågor som rör alla berörda parter", säger FN:s Jemensändebud Martin Griffiths i ett uttalande.

Trots att den saudiskledda alliansen beskjuter staden med granater och utför flygangrepp fortsätter FN tills vidare att leverera mat och nödleveranser via hamnen.

Många döda

Slaget om al-Hudaydah (Hodeidah) spås bli det största sedan kriget i Jemen inleddes för över tre år sedan. I helgen rasade kriget bara några mil utanför stadens utkanter. Minst 22 Huthirebeller och tre regeringstrogna soldater har dödats i onsdagens strider, enligt sjukvårdskällor.

Minst fyra soldater från Förenade arabemiraten (UAE) – som ingår i den saudiskledda alliansen – har dödats i angreppet mot hamnstaden uppger UAE:s militär.

Storbritannien har begärt ett möte i FN:s säkerhetsråd med anledning av offensiven. Mötet som hålls bakom stängda dörrar är det andra den här veckan som tar upp situationen i Jemen.

Miljoner behöver hjälp

Huthirebellerna tog kontroll över staden 2014 och den saudiskledda alliansen hävdar att de använder al-Hudaydah för att smuggla iransktillverkade vapen in i Jemen, för att sedan exempelvis skjuta robotar mot Saudiarabiens huvudstad Riyad. Anklagelserna avfärdas kategoriskt av såväl Huthirebellerna som Teheran.

FN-chefen António Guterres har gjort intensiva försök att förhindra ett stort slag om al-Hudaydah. Tusentals liv är i fara enligt FN. Staden är landets kommersiella hjärta och över 70 procent av landets import, mat och biståndsleveranser passerar dess hamn.

Över 22 miljoner människor i Jemen är i behov av någon form av hjälp, enligt FN.