Det är tidig morgon, när nöjesfartyget Cinderella lämnar Mariehamn på sin väg tillbaka till Stockholm. Små öar, kobbar och skär är ett vackert sällskap, när Peter Hellgren slår sig ner över en frukostintervju.

Han har lämnat kontoret för en ny dag på sjön.

– Det här är mitt andra hem, säger Peter Hellgren, som klev in i Viking Lines värld 1994.

Artikelbild

Slaget om Östersjön finns alltid rederiernas vardag. "Konkurrensen är en stor del av nerven med det här jobbet, säger Peter Hellgren.

På hans visitkort i dag står det vice vd.

Vi tar det från början.

Peter Hellgren växte upp på Vilbergsgatan i Norrköping och, var precis som undertecknad, med i ungdomsgänget Vilbergsligan och försökte vara häftigast i stan –  hur mycket man nu kan vara det i 7–årsåldern och första klass...

– Gänget från Oxelbergen var nog tuffast i stan. Familjen flyttade från Vilbergen till Lindö, när jag var tio år, men kommer ihåg dusterna i Vrinneviskogen. Det var inte särskilt allvarligt eller så farligt, säger Peter och skrattar.

Artikelbild

Peter Hellgren mötte Dolphins nätverk och guldcoachen Adnan Chuk på vägen över Östersjön. Pokalen hade sin givna plats på däck.

Han hade en kort fotbollskarriär i Lindö FF.

– Den var inte så framgångsrik. När laget lades ner och somliga flyttade över till Sleipner istället så började jag hitta på andra grejer istället, lät håret växa och bli basist i ett lokalt hårdrocksband.

1996 lämnade han Norrköping, men har familj, släkt och vänner kvar i stan.

– Det har hänt så otroligt mycket de senaste åren. Norrköping har verkligen levt upp och lämnat rivningshysterin bakom sig.

Han upptäckte färjelivet mellan Sverige och Finland på klipporna i Stockholms skärgård.

– Jag var kustjägare i lumpen i mitten av 1980-talet. Vi låg ofta ute vid kusten. Det var många blöta, kalla och långa nätter på bergsknallarna – och så såg man de fina fartygen passera förbi ute på farleden. Jag var på helt fel ställe då, minns Peter.

...och nu är du vice vd för bolaget med ett av de fina fartygen?

– Lumpen känns väldigt avlägset, när man tänker på den tiden.

Peter hade tänkt stanna i det militära och siktade på en officerskarriär, men det stannade bara vid en tanke.

– Att behöva göra lumpen en gång till före officershögskolan lockade inte alls. Livet tog en vändning där.

Han flyttade hem till Norrköping igen och blev försäljare.

Av upplagsverk.

– Bara just det begreppet känns väldigt gammalt idag, men det var mitt första jobb. Jag sprang upp och ner i trappuppgångar, knackade dörr och försökte få in i fot. Det var tufft många gånger att börja komma in genom dörren, men en otroligt bra skola.

– Lönen var, helt och hållet, provisionsbaserad. Ibland kunde det gå två-tre dagar utan att man sålde något. Ibland kunde man sälja två-tre verk i en och samma trappuppgång.

Har du kvar något verk?

– Nej, men min mamma kan ha det. Jag var med i en säljtävling, där det krävdes att jag behövde sälja ett till för att vinna. Mamma köpte det, berättar Peter och ler.

1988 började han jobba på Canon.

– Faxen slog igenom under den tiden. Det var inte alldeles lätt att förklara den. Folk häpnade över hur den fungerade.

Peter Hellgren tog steget över till Viking Line 1994. Det var starten på en lång resa med många olika tjänster och uppdrag inom företaget, där han blev utsedd till vice vd 2014.

Viking Line har funnits på Östersjön i snart 60 år. Verksamheten påbörjades den 31 maj 1959 med ett fartyg som trafikerade Finland-Åland-Sverige. Den åländske sjökaptenen Gunnar Eklund hade med intresse följt färjetrafiken på engelska kanalen och från Skåne mot kontinenten och såg en framtid på Östersjön.

– Han åkte över till England och bjöd på ett gammalt fartyg, som hette Dinard. Ägarna ville ha 90 000 pund, men Gunnar bjöd bara 30 000 pund. De blev arga och bad honom åka hem med sitt skambud, berättar Peter.

Väl hemma kom dock ett telegram, där man accepterade hans bud.

Viking Lines första fartyg S/S Viking var 99 meter lång, kunde frakta 900 passagerare, 85 personbilar, tre långtradare och gick mellan Galtby-Mariehamn-Gräddö (Kapellskär). Den var i trafik till och med den 12 augusti 1970.

Så började det.

I dag har över 220 miljoner människor rest med fartygen.

– Vi är börsnoterade på börsen i Helsingfors och är Ålands största arbetsgivare med huvudkontor i Mariehamn. Vi känns och är som ett familjeföretag med några starka och engagerade ägare, säger Peter.

Han bor själv med sin familj i Trångsund utanför Stockholm, men lever sitt liv på resande fot.

– Jag försöker vara ett par dagar i veckan på Åland, men är också i Helsingfors eller på något av våra fartyg.

Kan du kryssa och vara ledig?

– Nej... vi reser med familjen ibland för att hälsa på min frus föräldrar och släkt, men det är svårt. Man tittar ju på vad som händer och sker.

Slaget om Östersjön och konkurrensen med Silja Line/Tallink är en del av vardagen.

– Den är en stor del av nerven med jobbet i den här branschen och också väldigt nyttig för att driva på vår verksamhet, säger Peter.

Nöjeskryssandet på Östersjön har med åren blivit en del av den svenska folksjälen.

– Det är dock bara ett av tre ben vi bygger vår verksamhet på. Frakten och transportbehovet mellan länderna är minst lika viktiga. Nöjeskryssningarna läggs ovan på det. Branschen har stora utmaningar med att hålla en god lönsamhet. Det finns en viss form av överkapacitet totalt, men vi märker av ett ökat intresse från Asien. Det är en enorm marknad.

Längre kryssningar?

– Vi har provat på det, men det finns inte längre i vår affärsidé. Många internationella rederier börjar sina resor här. Vi väljer en fast och regelbunden trafik med korta resor. Det är vårt segment.

– Vi har en stabil marknad i Sverige. Det kan inte komma ut så mycket mer av den. Vi har den, i särklass, största utvecklingen mellan Helsingfors och Tallin. Det är bara två timmar mellan två huvudstäder.

Viking Line slog igenom stort under den tiden Peter Hellgren låg där i försvarets tjänst i skärgården. Kreatören Lars Liljendahl skapade reklamhistoria, när han under sin tid på byrån Rönnbergs vågade klippa sönder logotypen och bara spara NG LI.

Den svenske VD:n gillade kampanjen, men vågade först inte visa den trasiga logotypen för ålänningarna.

Ni kan resten.

I höst börjar bygget av ett nytt fartyg i Kina.

– Det är inte ofta det händer. Under en lång period hände inget alls, men det här är vårt tredje nybygge sedan 2008. Vi hoppas ta leverans i slutet av 2020 och sätta henne i trafik 2021 på rutten med Stockholm-Åbo, som är den linjen där vi får ut mest kapacitet.

Kostnaden för det nya fartyget ligger på 200 miljoner euro (drygt två miljarder).

– Det är en stor enhet. Det kommer ha plats för 2800 passagerare med ett ordentligt större frakt- och bildäck.